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《美國新聞與世界報導》大學排名之影響與個人化排名在臺、美扮演之角色
文/Robert J. Morse
  美國新聞與世界報導統計資料研究中心主任
  (Director of Data Research, U.S. News & World Report)
譯/曹亞倫、蔡小婷

本文將針對《美國新聞與世界報導》(U.S. News & World Report)所做的「美國最佳大學排名」(America’s Best Colleges)如何發展至今日深具影響力的地位、對於美國大學生及大學行政人員行為之影響,以及大學個人化排名成為現階段學術排名最重要趨勢的原因等議題,做深入探討與剖析。

「美國最佳大學排名」與大學排名準則的改變

從來就沒有人能夠想像25年前《美國新聞與世界報導》所推出的「美國最佳大學排名」,如今可以成為對於美國高等教育頗具影響力,且如同800英磅重的大猩猩般引起轟動的新聞報導,而它的重要性則可從其引發博士論文、學術文章與研討會上無休的爭議,以及報章媒體持續不斷的議論清楚得知。

就從包含臺灣在內等超過30個國家大舉模擬大學排名談起吧!今天我們實在很難想像,過去不曾有任何資訊的提供,讓社會大眾能對大學校院做直接比較,而這樣的情景卻因為1983年《美國新聞與世界報導》首度大膽提出排名資訊而出現改變。直到現在,《美國新聞與世界報導》團隊始終認為,這樣的作法是值得的,且更切合現今社會,因為大學教育是人生當中最重要也最寶貴的投資。從部分美國私立大學的大學部學費一直維持在高達20萬美元左右這件事也不難看出,「美國最佳大學排名」確實對美國高等教育產生了影響力。

此外,為了切合現今的社會環境,大學排名的準則也持續在進行改變,以符應全球高等教育的變化。大體而言,最大的改變乃在於排名準則已經從原先著重於大學招生之學生入學品質(輸入),轉而變成今日多著重於各校畢業生的成功表現(輸出),以對選校的學生更具參考價值。

大學排名並非影響學生選校之絕對因素

然而,美國學生是否深受大學排名影響?這個問題或許無從考證,但根據全國性大樣本的抽查,目前尚無任何數據可以證明大學排名對於學生選校不具影響力。

儘管如此,也有越來越多調查或研究打破了《美國新聞與世界報導》的「美國最佳大學排名」為學生選校「唯一」參考依據的迷思。加州大學洛杉磯校區日前發表「2008秋季新生調查」(UCLA Freshman Survey: Fall 2008),從全美340所大學校院240,580位大一新生所提供的科學數據發現,大學花費已成為另一項遠高於大學排名的重要選校考量因素。根據這項調查,受訪學生認為影響其選校的最主要因素中,「大學排名」從前一年的第10名掉到第11名(詳見表一)。

表一 加州大學洛杉磯校區對全美大學新生調查結果

由此可知,受訪的全國大一新生清楚知道「大學排名」僅僅是一項在選校過程中會被列入的考量因素之一。但值得一提的是,相較於西方學生,「大學排名」對於亞裔美籍生及來自亞洲等國家的國際學生而言,仍為其在選校抉擇過程中極重要的一項因素。調查亦發現經濟因素的考量,例如獎助金的提供以及就學所需的花費,都成為影響學生選校的重要因素。

大學排名對校際競爭之影響力

另一個有趣的問題是:《美國新聞與世界報導》「美國最佳大學排名」是否造成校際間的競爭?而哪些最重要的因素可以促使學校進步並提升其排名?根據賓州州立大學(Penn State University)教授Rajdeep Grewal、Gray L. Lilien與理海大學(Lehigh University)教授James A. Dearden最近發表於《美國統計學人》(American Statistician)期刊的論文「大學排名遊戲:塑造大學間為排名而起的競爭」,大學已有別於以往,更為朝向商業經營的模式以求生存。文中並強調,由於環境的改變,特別在現今社會公開性資訊隨手可得的影響下,各校相關資訊不再塵封,美國高等教育系統已更趨「市場化」。這樣的環境促使大學高層越來越倚賴排名做為大學市場競爭的工具,為了招攬學生及改善排名,大學必須尋求更為有效的策略,例如增加資金的挹注,提升各校的獨特性以吸引學生。

此外,作者更藉由統計分析1999年至2006年進入「美國最佳大學排名」前47名全國性大學的表現,提出如下重要結論:

1.一個名次只能有一個學校,當一所學校的排名比先前提升時,就代表必然有另一所學校排名下降。

2.一所學校的排名輸贏,大多發生在排名相近的學校之間。因此,所謂大學的排名競爭,其實只是和其他與自身排名相近的大學在競爭而已。意即,一所大學在排名上是輸是贏,不過是名次上稍微上升或些微下降罷了。

3.排名表現非常優異的大學,隔年仍有96.5%的機會排名維持在前面,這顯示排名在前面的大學名次變動不大,且相對非常穩定。

4.經過分析研究,一所大學每年在排名上的名次變動規模,也僅約在1.53名的範圍內,此意味著每年的大學排名名次並不會有太大的變動,這也是大學排名常被詬病之處。

5.姑且先不論大學的整體排名,大學不應期待藉由提升校友捐贈比率(average alumni giving rate)來提高排名表現,卻忽略學校自身競爭力的實質所在,而應把重點放在學生的畢業率(graduation)與續讀率(retention)上。這樣的發現或許可以用來質問某些學校,為什麼他們對於提高校友捐贈比率就能拯救學校排名的信念如此深信不疑,而不去看看其他指標面向?

6.排名越前面的大學總是得到更多財務資源的挹注;相對地,排名落後的大學則會因為排名結果而產生自我改善的積極行動。

個人化排名為現今重要的大學排名新潮流

除了傳統的大學排名,隨著大學的競爭愈來愈激烈,「個人化排名」的興起已受到愈來愈多的重視,2009年10月底在臺灣首次發表的「大學選校互動系統」(College Navigator in Taiwan),即為目前世界各地個人化大學排名中最新的一個。本人自2008年6月起即以顧問身分參與「大學選校互動系統」團隊,並協助計畫之發展。我深信,「大學選校互動系統」將會是臺灣學生及國際學生搜尋臺灣大學相關資訊的一項重要且無價的資訊平台;換言之,「大學選校互動系統」能幫助未來的學生找出最適合他們自己的臺灣大學校院。

為什麼會有「大學選校互動系統」的出現?最主要的原因來自於「美國最佳大學排名」及其他類似的排名,總是由特定機構根據機構設定好的指標及權重,主觀決定學校排名的順序,而在這樣主觀意識主導下的排名,卻不能符應學生及其家長的需求。

相對地,「大學選校互動系統」最主要的好處,在於允許學生及家長自行勾選他們認為重要的學術因素,來建立自己的學校排名名單,以求符合學生個別的需要與價值。

「大學選校互動系統」另一項優勢則在於它很明確地脫離了「美國最佳大學排名」或其他類似排名所運用的「以一概全」方式;換句話說,「大學選校互動系統」使用者,可以自行決定專屬的排名方法,而呈現多元的方式來評斷何謂好的大學。

大學排名與個人化排名共存之必要性

然而事實上,「大學選校互動系統」的存在並不代表如「美國最佳大學排名」等傳統式的大學排名,已失去了它們的市場。換句話說,在全球網路資訊迅速改變的年代,不管那一種方式的大學排名都有其存在的空間。更言之,部分人士仍將習慣使用傳統上由專家所制訂的排名方式,而另一部分對高等教育有判斷力並確實瞭解自我需求的人士,則會利用「大學選校互動系統」來發展適合自己的大學排名。

「大學選校互動系統」未來在美國的發展會是如何?儘管現階段並無任何針對美國大學發展出類似「大學選校互動系統」的個人化排名,但這將是《美國新聞與世界報導》未來的目標。儘管沒有明確的時程,然而發展個人化排名的可行性已被《美國新聞與世界報導》團隊正視與討論。可以預見未來重要的發展方向,將是《美國新聞與世界報導》在進一步推出個人化排名的同時,也仍持續不斷的發表「美國最佳大學排名」,以讓使用者各取所需,就如同加拿大的麥克林雜誌(Maclean’s)已同時提供個人化及一般的大學排名一般。

結語:學生教育品質為終極目標

《美國新聞與世界報導》「美國最佳大學排名」已成為幫助在美學生或世界各地學生選擇進入美國最好校院的重要資料來源。另一方面,大學校院排名對於美國學術界與高等教育政策的影響甚鉅,許多美國校院高層無不利用排名做為標竿學習及目標設定的一部分。在未來,更重要的是大學須負責任的使用排名,如此才不失大學原有的志向與抱負:學生的教育品質才是最終目標。

基於減弱傳統大學排名對學校及學生帶來的負面影響,大學個人化排名已開始被世界許多國家認同與接受。儘管大學個人化排名將無法取代現有的大學排名形式,然而它們將會有更多熱情的愛好者,已準備好要使用其做為選擇最適學校的新資訊工具。

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